Économie

Qu'est-ce que le pouvoir d'achat ?

Le pouvoir d’achat est régulièrement mis au coeur du débat politique. Mais c'est une donnée qui n’est pas toujours facile à interpréter. Tentons d'apporter quelques éclaircissements.

Comment évolue le pouvoir d’achat ? Il augmente, diminue, ou augmente pour certains et diminue pour d’autres ? Chacun semble en tout cas avoir son avis sur la question. Le débat politique tourne lui aussi souvent autour de la question du pouvoir d’achat. C’est normal : le pouvoir d’achat est un élément essentiel de notre qualité de vie. 

Comment appréhender objectivement la question du pouvoir d’achat ?

On peut le faire à deux niveaux différents : au niveau individuel, en examinant l’évolution du revenu et du prix des dépenses d’une personne ou d’une catégorie de personnes. Cela se justifie par le fait que tant l’évolution du revenu que les habitudes de consommation sont différentes d’une personne à l’autre. Il y a donc autant d’évolution du pouvoir d’achat qu’il n’y a de personnes. 

Ceci étant, considérer l’évolution du pouvoir d’achat à ce niveau ne donne pas une idée claire de la problématique globale qu’il représente. On peut dès lors aussi aborder la question du pouvoir d’achat sur le plan macroéconomique. Pour ce faire, on étudie, sur une période donnée, l'évolution comparée (i) du revenu disponible des ménages et (ii) des prix. Pour tenir compte également de la plus ou moins forte croissance de la population, on peut également diviser le revenu disponible par la population. C’est ce que nous faisons dans ce petit exercice pour la période allant de 2000 à 2020 pour une série de pays de l’Union Européenne.

"Sur le plan macroéconomique, il peut se définir comme le revenu disponible réel par habitant."

Evolution cumulée du pouvoir d’achat entre 2000 et 2020

Le graphique représente l’évolution cumulée sur la même période du pouvoir d’achat, compte tenu de l’ensemble des éléments décrits ci-dessus. Seuls deux pays, la Grèce et l’Italie, ont connu une diminution du pouvoir d’achat, défini comme le revenu disponible réel par habitant. Pour l’ensemble de la zone euro, la hausse cumulée du pouvoir d’achat atteint 16% entre 2000 et 2020. La Belgique se situe précisément au niveau de cette moyenne.

Une affaire de perception

On le sait, la question du pouvoir d’achat est aussi une affaire de perception. Dans ce cadre, un examen de l’évolution sur longue période peut être non relevante : les citoyens comparent leur situation par rapport aux dernières années voire même aux derniers mois et non pas sur très longue période. Or, entre 2010 et 2020, le pouvoir d’achat n’a progressé que de 6,0% en Belgique. Sur une période encore plus récente, la situation est certainement plus tendue encore. En effet, l’importante vague d’inflation que nous connaissons depuis mi-2021 n’a pas encore été entièrement compensée par une hausse du revenu disponible des ménages, si bien qu’une détérioration du pouvoir d’achat a probablement lieu dans la majorité des pays. 

Pour être complet, il faut ajouter que les évolutions décrites ici se centrent sur l’évolution du pouvoir d’achat, et ne disent en rien quelles sont les différences entre les pays en matière de niveau de vie. Même si sur la période considérée, le pouvoir d’achat a bien plus augmenté en Pologne qu’en France ou en Belgique, le niveau de vie dans ces deux pays y reste supérieur !

Conclusion

En conclusion, il n’est pas très étonnant que le pouvoir d’achat soit, aujourd’hui, une source de frustration. Même si sur longue période ou en terme de niveau de vie, cette frustration n’est pas validée par les données, la perception d’une trop faible croissance du pouvoir d’achat sur les 10 dernières années ou bien plus encore sa détérioration au cours des 12 derniers mois la supporte. Les réponses qui pourront être apportées aux frustrations en matière de pouvoir d’achat resteront sans aucun doute un des principaux enjeux économiques des prochaines échéances électorales en Europe.

En savoir plus ?