GROEI

28 november 2017

Biochocolade: fair trade, duurzaam en... rendabel!

Het verhaal van Thierry Noesen en chocoladefabriek Belvas start in 2005, wanneer hij het bedrijf overneemt. Twaalf jaar later exporteert Belvas zijn duurzame, fairtrade-biochocolade over de hele wereld.

    Belvas in het kort
  • Overnamejaar: 2005
  • Activiteit: productie van fairtrade-biochocolade
  • Locatie: België
  • Omzet: 10 miljoen euro (2016)
  • Personeel: 22 werknemers

Thierry Noesen heeft niet alleen een passie voor chocolade, maar is ook een idealistische ondernemer. "Toen ik de chocoladefabriek in Dottenijs overnam, had ik een duidelijk doel voor ogen: er een fairtradebedrijf van maken", aldus Thierry Noesen. "En ik wilde vanaf het begin een punt maken: ik nam het bedrijf over op 1 juli 2005 en op 2 juli werden de aankopen fair trade."

Een andere koers

De overgang verliep niet zonder moeilijkheden. "In die tijd beschikte de chocoladefabriek over drie winkels vlakbij de Franse grens. Onze klanten waren voornamelijk Fransen die Belgische pralines kwamen kopen. Voor hen was het totaal onbelangrijk of dat al dan niet duurzame pralines waren, enkel de prijs telde", herinnert Thierry zich.

"Ik heb moeten ondervinden dat ik andere distributiekanalen nodig had. En terwijl ik helemaal tevreden was met het productiegedeelte werd de distributie dus een zoektocht op onbekend terrein. De eerste fase was een overeenkomst met Oxfam België. Onze chocoladeproducten waren daar duidelijk veel beter op hun plaats!"

Export als groeimotor

Belvas sluit daarop een eerste exportovereenkomst in Duitsland, nog steeds in de fair trade. Daarna volgt een tweede voorstel in Frankrijk. "Maar daar deed het tweede probleem zich voor: onze Franse klanten wilden niet enkel fair trade, maar ook bioproducten. Het was echter zeer moeilijk om de twee te combineren. In Afrika, de belangrijkste exporteur van cacao, was nog niemand gestart met bio. We moesten naar Latijns-Amerika: Santo Domingo, daarna Ecuador en ten slotte Peru", gaat Thierry Noesen verder.

Uiteindelijk heeft de overstap naar bio voor ons nieuwe deuren geopend

"Uiteindelijk heeft de overstap naar bio voor ons nieuwe deuren geopend. In de biowinkels waren er nog geen pralines of truffels met het biolabel. Al snel waren onze chocoladeproducten te koop in biowinkels in Nederland en Zweden. Omdat cacao uit Latijns-Amerika een andere, meer fruitige smaak heeft, zijn we er bovendien in geslaagd om een zeer aantrekkelijk product te creëren voor de klant. En dat is van cruciaal belang: mensen kopen onze chocoladeproducten de eerste keer wegens het bio- en fairtradelabel, om een keer te proberen. Ze moeten echter ook houden van de smaak, anders kopen ze geen tweede keer!"

Het verhaal van de Belgische chocolaterie Belvas.

De codes leren

Beetje bij beetje leert Thierry Noesen de codes van de nieuwe markt. "Bioconsumenten verkiezen bijvoorbeeld truffels boven pralines. Het decoratieve aspect van pralines spreekt hen minder aan. Daarnaast zijn ze fan van ons nieuwe product: 'gebroken' chocolade", legt Thierry uit. "Die gebroken chocolade is trouwens een beetje toevallig ontstaan. Toen we onze winkels nog hadden, vroegen de verkoopsters me soms naar grote chocoladetabletten, omdat de klanten daarvan hielden. Omdat dat niet al te veel werk inhield voor het atelier, maakten we die grote tabletten zo nu en dan."

Bioconsumenten verkiezen truffels boven pralines

"Enkele maanden na de sluiting van de winkels - die niet rendabel waren - ontmoette ik een potentiële Amerikaanse klant die me zei dat hij hield van chocoladetabletten, om aan te bieden als proevertje. Ik legde onmiddellijk de link met de vraag van onze verkoopsters. We zijn dan intern gaan nadenken over de beste manier om tabletten te produceren tegen een aanvaardbare kostprijs. En we kregen een ingeving. De verpakking van grote tabletten is duur - er moet namelijk tot en met de levering voorkomen worden dat ze breken. Maar eenmaal in de winkel worden ze hoe dan ook gebroken. Dus bedachten we dat we ze ook zelf konden breken en de gebroken stukjes verpakken. Op die manier ontstonden de 'Belgian Thins'."

Duurzame productie

In 2009 verhuist Belvas van Dottenijs naar Gellingen. Voor Thierry Noesen was dat de gelegenheid om de eerste ecologische chocoladefabriek te bouwen. "We hebben een reeks innoverende systemen uitgewerkt om onze ecologische voetafdruk op alle niveaus te verlagen. We hebben hard gewerkt aan onze processen. De productie van chocolade vergt namelijk veel energie: de ingrediënten moeten tijdens het hele productieproces permanent worden opgewarmd en afgekoeld. Ook produceren de koelsystemen voor onze koelruimten warmte. Samen met onze airconditioningleverancier hebben we nagedacht over een manier om die warmte te recupereren. Daardoor kunnen we nu warm water produceren en zo de chocolade te smelten in onze kuipen."


"Uiteraard hebben we ook een hele reeks kleine maatregelen getroffen. We hebben negen verschillende categorieën van afvalinzameling, en om onze dozen te sluiten gebruiken we tape op basis van papier (in plaats van plastic), mét een natuurlijke lijmsoort. We hebben alle detergenten vervangen door enzymen: die zijn even efficiënt, maar wel biologisch afbreekbaar. Bovendien zijn we voor onze verlichting overgestapt op led. Al die maatregelen hebben dagelijks een impact op onze ecologische voetafdruk", legt Thierry uit.

"Binnen twee jaar verhuizen we naar een nieuw gebouw, waardoor we nog verder kunnen gaan: we gaan regenwater opvangen in tanks onder het gebouw, zodat we koud water kunnen produceren dat nodig is voor andere productieprocessen. Als je een bio-aanpak hanteert, moet je er ook voor te zorgen dat je het milieu zoveel mogelijk respecteert. Voor mij is dat logisch. Om nog maar te zwijgen over het feit dat die denkwijze ook kan zorgen voor een verlaging van de productiekosten, wat een positieve weerslag heeft op de rendabiliteit en het voortbestaan van het bedrijf."

In 'fair trade' zit ook de term 'trade'!

Voor Thierry Noesen, CEO van chocoladefabriek Belvas, kan een duurzame fairtrade-aanpak hand in hand gaan met het streven naar rendabiliteit. "Dat is niet alleen mogelijk, maar ook noodzakelijk!", aldus Thierry. "Rendabiliteit maakt het mogelijk om te starten met verschillende zaken." Voor de ondernemer is deze verandering enkel mogelijk als de onderneming een kritische omvang bereikt. "Nu, dankzij twaalf jaar inspanning, beschik ik eindelijk over de middelen om een ambitieuzer beleid te lanceren."

Ondernemen in Peru

Belvas beschikt nu over de middelen om verder te gaan in zijn idealen en lanceert een productievestiging in Peru. Die zal instaan voor het branden en vermalen van de cacaobonen, en de productie van cacaomassa. "We stellen ons niet meer tevreden met de aankoop van cacaobonen tegen een eerlijke prijs: een deel van de transformatie zal daar gebeuren. Op die manier kunnen de planters profiteren van de toegevoegde waarde van de productiefasen", aldus Thierry Noesen. "Dat is een inspanning voor de lokale gemeenschap. Het is ook een financiële inspanning voor Belvas. Ik droom hier al jaren van. Nu we over meer middelen beschikken kunnen we dat eindelijk realiseren."

Tips voor ondernemers
  • Geef uzelf tijd

    "Het duurde twaalf jaar voor Belvas goed en wel op de rails stond: wees geduldig, leer uit uw fouten en luister naar de markt."

  • Praat met uw bank

    "Financiën zijn een essentiële sleutel tot succes. Banken staan er absoluut voor open om een project te financieren, maar je moet lang van tevoren communiceren op grond van goed onderbouwde plannen. Ga in februari of maart met uw bank praten over uw behoeften aan middelen voor september: het antwoord zal meestal positief zijn."

  • Respecteer het menselijke aspect

    "Voor mij is het enorm belangrijk om respect te hebben voor iedereen. Ik ben van oordeel dat wie gelukkig is in zijn werk dat uitstraalt naar zijn omgeving. En is dat niet de allerbelangrijkste doelstelling? In ons tijdperk van systemen, e-mails en digitale organisatie geloven mensen soms dat alles draait dankzij Excel-tabellen. Maar in werkelijkheid hangt alles af van de mensen. De manier waarop ze werken zal bepalend zijn voor het resultaat. Daarom moeten we respect hebben voor elk initiatief, en voor elke inspanning naar een positieve ingesteldheid."

Wilt u ook duurzaam ondernemen?

Hebt u innovatieve ideeën of een verfrissend businessmodel en wilt u uw onderneming op een duurzame manier uitbouwen?