Groei

30 novembre 2016

Noordzee Helikopters Vlaanderen: hun tips om te blijven groeien

De Oostendse leverancier van helikopterdiensten NHV (Noordzee Helikopters Vlaanderen) begon in 1997 als een spin-off van de Belgische luchtmacht. Jaar na jaar kende NHV een stevige groei en sinds de fusie met de Noorse groep Blueway eind 2014 is NHV helemaal klaar voor take-off. Het komt er dus op neer te blijven investeren en fusioneren om je groei te verzekeren. Een verhaal van dappere investeringen en een open blik op de toekomst.

Oprichtingsjaar

1997

Activiteit

Helikoptertransport

Locatie

Hoofdbasis in Oostende, actief op 15 basissen in 9 landen op 3 continenten

Omzet

221 miljoen euro

Personeel

650 medewerkers (waarvan 360 bij NHV) www.nhv.be

Wat was hun missie?

Twintig jaar geleden bestond beloodsing per helikopter enkel in het buitenland. NHV’s (Noordzee Helikopters Vlaanderen), oorspronkelijke missie was beloodsing per helikopter. 'Beloodsing' is de verplichte loodsman aan boord brengen van schepen op de lange vaart die een Vlaamse haven willen aanvangen. Meestal gebeurt dat per loodsboot en een ladder. Bij zware storm en hoge golven is die optie te gevaarlijk. Met een helikopter lukt het wel. Zo wordt er geen economisch verlies geleden. Twintig jaar geleden bestond beloodsing per helikopter enkel in het buitenland. Jef De Kinder, toen nog piloot bij het 40ste Smaldeel in Koksijde, een afdeling van de Belgische luchtmacht, zag een gat in de markt. Met zijn idee klopte hij aan bij zijn pleegbroer, Eric Van Hal, die al enkele jaren een jachtwerf runde in Nieuwpoort.

Wie is Eric Van Hal?

Eric Van Hal (51) is in Congo geboren. Tot zijn zestiende woonde hij in Antwerpen, daarna aan de kust. Hij volgde een opleiding tot kinesitherapeut, maar heeft het beroep nooit uitgeoefend. Als jobstudent was hij havenmeester in Nieuwpoort, waar hij in 1988 ook een jachtwerf opende. In 1997 liet hij zijn jachtwerf over om zich voltijds te concentreren op Noordzee Helikopters Vlaanderen (NHV), waarvan hij nog steeds CEO is. Naast NHV is hij vennoot van restaurant De Spelleplekke in Oostduinkerke.

Investeren om te kunnen starten

De twee broers richtten NHV op in 1997. Hun allereerste helikopter kostte 5 miljoen euro, een Dauphin N3 van Airbus Helicopters, terwijl de eerste jaaromzet slechts 700.000 euro bedroeg. Dankzij een terugkoopgarantie van Airbus Helicopters en de inbreng van een Antwerpse privé-investeerder, lukte het om de Dauphin te financieren.

Op zoek naar een contract

Tweede hindernis was een eerste contract voor hun Dauphin, want het Vlaamse loodswezen talmde met zijn beslissing om helikopters in te zetten. Tot NHV in 1998 aan de slag kon in de haven van Rotterdam, als onderaannemer van het toenmalige Schreiner Airways, toen en ook nu nog steeds wereldmarktleider.

Offshore activiteiten

Sinds 1997 zijn de activiteiten van NHV behoorlijk uitgedijd. De belangrijkste poot, goed voor zo’n 75% van de omzet, is het transport van bemanning en vracht van en naar boorplatformen. "Daar zijn we pas in 2004 mee begonnen. Maar ondertussen hebben we op drie continenten contracten lopen voor de belangrijkste olie- en aardgasproducenten", zegt Eric Van Hal.

Transport naar windmolenparken en transport van loodsen

Binnen de 'offshore' tak, dus de activiteiten op zee, zit ook het transport naar windmolenparken en uiteraard het transport van loodsen. Dat deed NHV van 1999 tot 2012 ook voor de Vlaamse havens, nu gebeurt de Vlaamse beloodsing opnieuw enkel per loodsboot. "De havens investeerden in nieuwe, stabielere loodsboten waardoor er slechts drie dagen per jaar geen toegang zou zijn tot de havens", aldus Eric Van Hal.

Search and rescue

Een vierde en laatste activiteit binnen de offshore tak zijn de zoek- en reddingsoperaties. In het jargon heet dat 'SAR' of 'Search and Rescue'. Sinds 2009 voert NHV reddingsoperaties uit voor de Franse marine en sinds 2011 ook voor de Nederlandse. In eigen land blijven reddingsoperaties op zee het monopolie van de Seakings in Koksijde. "Er gaan stemmen op om ook in België SAR te privatiseren, als onderdeel van de aangekondigde besparingen. Dat juichen wij uiteraard toe. We hebben al vijftien jaar die ambitie. Maar het verhaal is nog verre van concreet", geeft Eric Van Hal aan.

Onshore activiteiten

Op de 'onshore' markt verzorgt NHV voornamelijk dringende, medische transporten. Hiervoor heeft NHV een helikopter in Bra-sur-Lienne, halfweg tussen Luik en Aarlen. Er staan ook vijf helikopters in de Noord-Franse steden Rijsel, Arras, Amiens en Laon. De helikopter in Arras is sinds 2007 verantwoordelijk voor alle medische transporten in de regio Nord-Pas de Calais.

Erkende trainingen

Naast medische diensten biedt NHV erkende trainingen aan in Oostende, zowel voor eigen personeel als voor externe studenten. Ook fungeert de hoofdbasis in Oostende als erkende hersteller van helikopterbouwer Airbus Helicopters.

Elk jaar sterke groeicijfers

De voorbije 17 jaar liet NHV telkens sterke groeicijfers optekenen, met een uitschieter van 38% in 2013. In 2013 verkoos het financieeleconomische weekblad Trends NHV zelfs tot 'Gazelle van het Jaar' voor zijn groei. Datzelfde jaar was NHV ook finalist in de wedstrijd 'Onderneming van het Jaar'. Ondanks die mooie groei blijft NHV een relatief kleine speler binnen de helikopterdiensten. 80% van de wereldmarkt is in handen van de twee Amerikaanse grootspelers CHC (de opvolger van Schreiner Airways) en Bristow. Elk goed voor een jaaromzet van circa 1,5 miljard dollar. Ter vergelijking, NHV bezette in 2013 ongeveer 2% van haar Europese thuismarkt, met een omzet van 90 miljoen euro.

De noden en voordelen van investeringen

"Om natuurlijk te groeien, moet je eerst voor extra capaciteit zorgen door bijkomende helikopters en personeel" De wereld van de helikopterdiensten volgt trouwens een aparte groeidynamiek: eerst zijn er flinke investeringen nodig – een nieuwe helikopter kost 7 tot 25 miljoen euro – die vervolgens pas jaren later renderen. "Om natuurlijk te groeien, moet je eerst voor extra capaciteit zorgen door bijkomende helikopters aanvullend personeel", legt Eric Van Hal uit. "Vervolgens kan je die capaciteit aanbieden op de markt." Daarbij moet u rekening houden met lange levertijden van twee tot zelfs vier jaar en de beperkte productiecapaciteit van de helikopterbouwers.

Strategisch voordeel creëren

Sommige spelers profiteren daarvan om een strategisch voordeel te creëren door van een bepaald model de hele jaarproductie te bestellen. NHV is bijvoorbeeld zelf wereldwijd de eerste eigenaar van de nieuwe Airbus EC175. In totaal bestelde NHV zestien stuks voor een totale waarde van 240 miljoen euro. Naarmate NHV groeit, worden de nodige investeringen in nieuwe capaciteit steeds belangrijker.

Externe kapitaalsverhoging

"Daarom hebben we in 2009 een eerste keer een externe kapitaalsverhoging doorgevoerd. Fin.co Capital Partners, het investeringsvehikel van de familie Plouvier, vervoegde toen de originele aandeelhouders. Zo konden we zes nieuwe helikopters kopen, goed voor een investering van 50 miljoen euro", vertelt Eric Van Hal.

Een versnelling hoger om te blijven groeien

Eind 2013 bleek een nieuwe kapitaalsverhoging nodig. "Om te blijven groeien, bijvoorbeeld dankzij die nieuwe Airbus EC175, moesten we nog een versnelling hoger schakelen." Fin.co stapte uit het kapitaal, dit keer samen met enkele aandeelhouders-piloten van het eerste uur, onder wie medestichter Jef De Kinder. In de plaats kwam de Franse investeringsmaatschappij Ardian die 75% van de aandelen overnam. De overige 25% bleef in handen van het management onder leiding van Eric Van Hal.

Fusie met Blueway

“NHV en Blueway waren beide 'too big to be small, and too small to be big'”In augustus 2014 werd een volgende mijlpaal aangekondigd: een fusie met de Noorse helikoptergroep Blueway, waarmee NHV al enkele jaren samenwerkte. "We waren beide 'too big to be small, and too small to be big'", zegt Eric Van Hal. "Door de fusie profiteren we van schaaleffecten – we kunnen complexere opdrachten aan – en lopen we meer in de kijker. Samen willen we organisch groeien en onze omzet verdubbelen tegen 2020."

Klaar voor nieuwe groei

De fusie met Blueway werd eind december bekrachtigd, Eric Van Hal is de eerste CEO van de nieuwe groep. Samen met de levering van de eerste Airbus EC175 zorgde de fusie voor een bijzonder druk laatste kwartaal van 2014. Eric Van Hal: "2014 was een zwaar omschakelingsjaar, maar we zijn nu wel klaar voor de komende jaren. Onze toekomst ziet er goed uit."

Lange vertrouwensrelatie

"We zijn trots dat we bij elke mijlpaal in de geschiedenis van dit dynamische bedrijf aan boord waren, ook toen er zich overnames of verschuivingen in het aandeelhouderschap voordeden”ING is van bij de opstart van NHV in 1997 een voorkeurspartner. "We zijn trots dat we bij elke mijlpaal in de geschiedenis van dit dynamische bedrijf aan boord waren, ook toen er zich overnames of verschuivingen in het aandeelhouderschap voordeden", zegt Nico Himpe, Relationship Manager bij ING België. "Van bij de allereerste helikopters tot de meest recente heeft ING Lease mee voor de financiering gezorgd. Daarnaast speelt ING een belangrijke rol in het internationale betaalverkeer van NHV. Het helpt natuurlijk dat ING ook aanwezig is in diverse landen waar NHV haar activiteiten ontplooit."

Ondernemerstips
1. Balanceer tussen passie en ratio

Omring u niet met jaknikkers, laat u uitdagen. Laat uw beslissingen in vraag stellen en onderbouw ze met cijfers.

2. Anticipeer

Denk vooruit, ontwikkel een plan B en een plan C. Maar niet alles valt te plannen. Af en toe moet je beredeneerde risico’s durven nemen.

3. Houd niet vast aan uw project

Wees flexibel genoeg om in te zien dat iets verkeerd gaat. Durf een andere aanpak te proberen als dat nodig is.