Gert Bervoets  

Gert Bervoets

CEO van H.Essers

 

Dankzij zijn drievoudige strategie groeit H.Essers al twee decennia als kool. Het logistieke bedrijf uit Genk doet de ene na de andere overname, en boekt ook steeds meer omzet in Centraal- en Oost-Europa. CEO Gert Bervoets legt uit waarom.

Bijna 410 miljoen euro omzet in 2013, ruim 3.700 medewerkers, 32 vestigingen in 11 landen; de cijfers spreken tot de verbeelding. “Alles is relatief”, vindt Gert Bervoets, sinds 1 april 2013 CEO van H.Essers. “In Limburg zitten we in het koppeloton – we zijn de grootste werkgever van de provincie, maar op Belgisch niveau zijn we slechts gemiddeld en op Europees niveau stellen we zeker niet zo veel voor. Voetjes op de grond houden dus.”

Steile ambities

Voetjes op de grond, maar wel steile ambities. Sinds midden de jaren 1990 heeft het bedrijf zijn omzet meer dan verviervoudigd. Het familiebedrijf – Hilde Essers, kleindochter van Henri Essers die het bedrijf in 1928 stichtte, is vandaag samen met haar vader Noël Essers gedelegeerd bestuurder – mikt de komende jaren op een verdere expansie, zowel via overnames als via natuurlijke groei.

Jaarlijkse groei van 10%

“Een jaarlijkse groei van 10% of meer is noodzakelijk om onze strategie te behalen”, legt Gert Bervoets uit. “Wij willen een asset-based bedrijf zijn: onze winst investeren we integraal in trekkers, opleggers, magazijnen en IT. Zo kunnen we snel en flexibel inspelen op de markt, zoals wij het willen. Als je magazijnen huurt, gaat dat zo vlot niet. Maar om die kredieten terug te kunnen betalen, moeten we blijven groeien. En om te kunnen groeien, moeten we blijven investeren. Zo zijn groei en investeringen onlosmakelijk met elkaar verbonden.”

56 miljoen euro investeringen

Jaarlijks doet H.Essers forse investeringen. In 2013 investeerde het bedrijf 56 miljoen euro: 25 miljoen euro in gebouwen, 25 miljoen euro in rollend materieel en 6 miljoen euro in IT. In oktober 2013 opende de Limburgse trots een nieuwe vestiging van 30.000 m2 in de Roemeense hoofdstad Boekarest.

1 miljoen m2 opslagruimte

Andere recente investeringen: een magazijn van 12.000 m2 dat in september 2013 geopend werd in Wilrijk, 10.000 m2 extra opslagruimte op de hoofdzetel in Genk die in januari 2014 werd aangepast om er farmaceutica te behandelen, een nieuw 10.000m2 groot distributiecentrum in Lommel dat in mei 2014 opengaat en speciaal gebouwd werd voor de samenwerking met Spaas Kaarsen. In dienstverlening schuift H.Essers steeds verder in de supply chain op, tot net na de productie. Logistiek en warehousing zijn ondertussen goed voor ruim een vierde van de omzet. Voor chocolatier Godiva bijvoorbeeld verzorgt de vestiging in Kampenhout niet alleen de logistiek en de distributie, maar ook de verpakking. Voor alle vestigingen samen zal H.Essers medio 2014 over bijna een miljoen m2 opslagruimte beschikken.

Elke dag een nieuwe trekker

Een tweede schijf van 25 miljoen euro gaat naar trekkers en opleggers. De vloot van H.Essers telt 1.250 stuks, die elke vier jaar worden vervangen. “Elk jaar hebben we zo 200 tot 350 stuks nodig. Bij wijze van spreken komt dat neer op bijna één nieuwe trekker of oplegger per dag. Hiervoor kunnen we ook rekenen op ING Lease, een gespecialiseerde afdeling van ING.”

Ook lucht en spoor

Naast het klassieke transport over de weg heeft het bedrijf nog andere niches zoals gespecialiseerd transport tussen Europese luchthavens, uitzonderlijk vervoer, bulkvervoer en multimodaal vervoer. Aan de hoofdzetel in Genk ligt een terminal van waaruit er vijf keer per week een trein vertrekt naar het Roemeense Curtici.

Brandkasten op wielen

Asset-based mag de eerste strategische keuze zijn, de tweede keuze is deze voor een specialisatie in farmaceutica, chemische producten en ‘high security’. ‘High security’ is waardevol transport, zoals elektronica, kledij of sigaretten. Daardoor komt het niveau van de investeringen nog wat hoger te liggen. “Vanwege hun lading moeten onze trucks bijvoorbeeld op afstand gevolgd kunnen worden. Onze opleggers moeten hun lading gekoeld kunnen bewaren en ze zijn extra beveiligd. Het zijn brandkasten op wielen. In een aantal opleggers zijn bijvoorbeeld zeven verschillende sim-kaarten ingebouwd, waardoor de laadruimte enkel open gaat als we in Genk op de knop duwen. Vandaar dat we ook elk jaar ongeveer 6 miljoen euro investeren in eigen IT-ontwikkelingen.”

Blik op Oost-Europa

De derde strategische keuze van H.Essers is de focus op Centraal- en Oost-Europa. Volgens het logistieke bedrijf zijn daar nog meer groeimogelijkheden. Roemenië is ondertussen het tweede thuisland geworden, Turkije en Rusland volgen. Zo is de trafiek naar Moskou in de tweede helft van 2013 sterk toegenomen. Het aanbod aan ‘high security’-transport speelt daar zeker in mee. “Terwijl er deze zomer nog 10 tot 15 vrachtwagens per week naar Rusland vertrokken, zijn dat er nu al 50 per week. Ze rijden tot in Litouwen, en daar worden ze afgelost door onze Russische chauffeurs. De Russische douane laat niet zomaar iedereen het land binnen”, zegt Gert Bervoets.

Marktconforme kredieten

Gezien de sterke focus op groei en de asset-based strategie, heeft H.Essers elk jaar aanzienlijke investeringskredieten nodig. “Daarvoor is ING sinds jaar en dag een belangrijke partner. Ik heb de indruk dat ING een belangrijke inspanning doet om ons marktconforme tarieven aan te bieden. Daar is ons kredietvolume en onze langetermijnrelatie – H.Essers en ING werken al twee decennia samen – allicht niet vreemd aan.”

Uitbreiding cash pooling naar Roemenië

In 2013 won H.Essers de ‘Leeuw van de Export’, een prijs van Flanders Investment & Trade voor bedrijven die sterk scoren op vlak van export. 84% van de omzet van H.Essers is bijvoorbeeld afkomstig uit het buitenland. “Onze groep telt zeer veel vennootschappen, in verschillende landen, met elk hun eigen rekeningen. In samenwerking met ING hebben we een cash pooling opgezet, om onze cashvoorraad te optimaliseren. Het systeem loopt vlot, en we willen het nu ook uitbreiden naar Roemenië. Door de moeilijke wetgeving blijkt dat niet evident, maar ik ben overtuigd dat ING erin zal slagen.”

Factoring

Naast leasing, kredieten en cash pooling zal ING straks ook met factoring de groei van H.Essers faciliteren. “Een zesde van onze 410 miljoen euro omzet staat voortdurend open, aangezien onze klanten een betalingstermijn krijgen van 30 of zelfs 60 dagen. Bedoeling is dat we die schuld nu doorschuiven naar de bank, maar we blijven wel zelf de betaling van de facturen opvolgen. Deze vorm van financiering volgt in principe de omzet en kan dus bijdragen aan de groei.”

Inzicht en advies

Een dienst van ING ten slotte, waar H.Essers voorlopig nog te weinig gebruik van maakt, aldus Gert Bervoets, zijn advies en marktstudies. Recent maakte ING Event Financing wel al een studie om H.Essers meer inzicht te verschaffen in de huidige balansstructuur en de mogelijkheden met betrekking tot groeifinanciering. “Maar ook macro-economische tendensen, nieuwe technologiën en voorspellingen over bijvoorbeeld de dieselprijzen kunnen heel nuttig zijn. Onze trekkers verbruiken bijvoorbeeld 50 miljoen liter diesel per jaar. Als je weet dat de prijs per liter 10 eurocent zal stijgen of dalen, is dat heel waardevolle info voor de budgettering. Ik vraag me ook af wat de impact voor H.Essers zal zijn als pakweg schaliegas een belangrijke energiebron zou worden.”

Vertrouwen en transparantie

“Woorden als ‘vertrouwen’ en ‘transparantie’ klinken in een bankrelatie al eens hol, maar zowel ING Relationship Manager Martine Vansweevelt als CFO Koenraad Rogiers, Hilde Essers en ik hebben de gewoonte om open en duidelijk te communiceren”, zegt Gert Bervoets. “Elk kwartaal zitten we samen om de resultaten te overlopen en onze plannen voor te stellen. Aan de manier waarop we met elkaar omgaan, weten we wat we aan elkaar hebben. We verbloemen niet als het eens wat minder gaat, en we zitten ook niet voortdurend te shoppen bij andere banken. In ruil daarvoor krijgen we goede tarieven en een uitgebreide dienstverlening. Ik denk dat dat de beste basis is voor een toekomstgerichte samenwerking”, besluit hij.

CEO Gert Bervoets

Gert Bervoets: CEO uit eigen huis Limburger Gert Bervoets (44) is sinds 1 april 2013 CEO van H.Essers. Daarvoor was hij al elf jaar aan de slag bij H.Essers. In 2002 begon hij als Plant Manager in Wilrijk, kreeg hij geleidelijk aan steeds meer verantwoordelijkheden, onder meer in Roemenië, tot hij de laatste jaren de functie van General Manager Warehousing vervulde. Voor hij bij H.Essers kwam, werkte Gert Bervoets acht jaar als Group Product Manager bij Nestlé. Gert Bervoets studeerde handelsingenieur aan de Hogeschool-Universiteit Brussel.

 

Andere managers aan het woord

Benoit Beauvois & Christian Guillaume  

Benoit Beauvois

Christian Guillaume

Lees het artikel

Philippe Dehaspe  

Philippe Dehaspe

Lees het artikel